Les risques des grandes ventes aux enchères de vin : pourquoi la prudence est de mise

Outre les nombreuses fêtes à célébrer, les derniers mois de l’année sont également marqués par deux événements apparemment sans rapport mais liés entre eux : les primes de fin d’année dans le secteur financier et les ventes de vins de fin d’année dans les grandes maisons de vente aux enchères. Nous avons lu que les bonus devraient être plus bas que d’habitude pour la deuxième année consécutive, et nous avons également entendu des initiés du monde des enchères dire que les prix pourraient être plus bas que prévu parce que les gens qui achèteraient normalement du vintage Le Champagne et le Bordeaux premier cru ne sont peut-être pas aussi libres que ces dernières années. C’est une excellente nouvelle si vous ne comptez pas sur ce bonus pour vous aider à remplir votre cave – et c’est une raison de plus pour commencer à parcourir les ventes aux enchères présentées par Sotheby’s, Bonhams, Zachys, Christie’s et d’autres maisons.

Une vente aux enchères spécifique a retenu notre attention cette saison. Christie’s a combiné deux collections distinctes pour présenter « Le vin raffiné de la cave de Quincy Jones et la collection de raretés d’un diplomate ». La vente, qui se déroule du 30 novembre au 11 décembre, comprend 350 lots du musicien légendaire et d’un diplomate anonyme qui possède un trésor des meilleures régions de France. Parmi les grands noms proposés, tels que Pétrus, Cheval Blanc, Cristal, Krug et Domaine de la Romanée-Conti, se trouve la possibilité d’acheter des vins de la collection de Jones vieux de près d’un siècle. Christie’s mettra aux enchères Cos d’Estournel 1928, Latour 1933 et Leacock’s Malvazia de la même année (date de naissance de Jones) et Mouton 1934.

Bien que tout cela ressemble à un incroyable assortiment de bouteilles, certaines offres nous font réfléchir, en particulier la plupart des plus anciennes. Nous avons bu de très vieux millésimes de très bon vin, et souvent l’expérience est sublime. D’autres fois, cependant, les ravages du temps n’ont pas eu d’effet sur le précieux jus contenu dans la bouteille. L’idée d’ouvrir une bouteille avec 90 ans d’âge nous rappelle la fois où nous avons vu en concert un autre grand artiste de jazz et de blues, Ray Charles. C’était en 2002, deux ans avant sa mort. Alors que nous sortions du théâtre très heureux de l’avoir vu sur scène et que nous pensions qu’il avait fait un spectacle formidable, nous ne pouvions nous empêcher de souhaiter l’avoir vu des années auparavant, quand il était dans la fleur de l’âge.

En discutant avec nos amis du monde du vin, nous constatons que nous ne sommes pas seuls dans notre hésitation, même lorsque nous achetons auprès d’une source réputée comme une grande maison de ventes aux enchères. « Enchérir sur le vin aux enchères comporte toujours des risques, en particulier pour les vieilles bouteilles », explique Robin Kelley O’Connor, un éducateur en vin qui a été agent de liaison commerciale entre Bordeaux et les États-Unis pendant plus de 20 ans. « Même si les spécialistes du vin sont bien formés dans les plus grandes maisons de vente aux enchères, il n’y a aucune garantie que le ou les vins mis en vente et achetés seront sains une fois ouverts », dit-elle.

Yannick Benjamin, lauréat du Sommelier Award Michelin 2023 à New York, a été présent pendant de nombreuses heures de vérité des collectionneurs, et ce n’est pas toujours joli. « En tant que sommelier ayant débouché de nombreuses bouteilles achetées aux enchères, j’ai rencontré des cas où les vins, à mon grand regret et à ceux du collectionneur, n’ont malheureusement pas répondu aux attentes », dit-il. « La réalité est que seuls quelques vins sélectionnés peuvent résister à l’épreuve du temps. »

L’incapacité d’une bouteille à traverser les années n’est peut-être pas la faute du vin. Il faudra peut-être imputer la faute à tous les arrêts effectués tout au long du parcours, depuis la cave jusqu’à la vente aux enchères. Il a peut-être changé de mains plusieurs fois et peut-être qu’un ou plusieurs des anciens propriétaires ont mal stocké les vins. Lorsque nous avons fait une dégustation en bibliothèque chez Marqués de Riscal dans la Rioja l’année dernière, avec 30 millésimes remontant à 1862, nous avons vu l’avantage des bouteilles parfaitement entretenues. Nous avons été émerveillés par la qualité et la régularité des vins servis ce jour-là. Ils se sont si bien révélés en partie parce que les vins n’ont jamais été déplacés et sont restés à une température constante jusqu’à leur ouverture ; ils étaient stockés dans la cave du domaine viticole où ils étaient produits. Malheureusement, cette cohérence de soin ne sera probablement pas le cas avec la plupart des bouteilles que vous trouverez aux enchères.

Et même avec un traitement de gants blancs tout au long de sa vie, un vin peut encore rester longtemps dans les dents et offrir une expérience de dégustation loin d’être idéale. « Et si ce bon Champagne sentait vraiment juste le vieux zeste de parmesan et l’envers de la truffe ? » Anne Krebiehl, maître du vin basée à Londres, nous l’a dit. « Et si ce précieux Bourgogne n’était qu’une version délavée d’elle-même, pâle, brune et ressemblant davantage à un maigre bouillon de viande fumée? » Eh bien, nous pouvons penser à pas mal de choses pour lesquelles nous préférerions dépenser quelques milliers de dollars, autres que le maigre bouillon de viande fumée.

Même si vous n’éliminerez jamais le risque qu’une vieille bouteille ne soit pas excellente, la meilleure chose à faire est de vous armer de connaissances sur les millésimes que vous recherchez. Par exemple, les vins proposés lors de la vente aux enchères du diplomate Jones chez Christie’s comprenaient de très vieux Bordeaux. Nous avons donc demandé conseil à O’Connor, car il est un expert de premier plan de la région. Il a émis une note de prudence. « Les millésimes d’avant-guerre posent le défi de rendre les vins sains et buvables », dit-il. Et s’il souligne que « le Bordeaux 1928 a été l’un des grands millésimes du XXe siècle », il précise que les « 1933 et 1934 ont été extrêmement exigeants. La décennie 1930 n’a vraiment pas produit un grand millésime.»

Malgré tous les avertissements concernant une possible catastrophe en achetant du vieux vin aux enchères, le jus en vaut la peine. «Vous goûtez un peu d’histoire», déclare Will Lyons, Le temps du dimanche chroniqueur vin. « Ce qui est étonnant avec un bon vin, c’est qu’il vieillit et se développe en bouteille, ce qui permet d’obtenir toutes ces caractéristiques tertiaires que l’on n’obtient pas dans un vin jeune. » Et même si Lyons sonne les mêmes alarmes sur les risques du vin vieux que nos autres collègues, il aime ce que le temps peut faire, en particulier à Bordeaux. «Le fruit s’adoucit complètement et vous obtenez ce caractère caramélisé complètement raisiné, presque noisette», dit-il. « La texture peut être magnifique ; il peut être léger comme une plume à cet âge-là.

Chez Christie’s et dans d’autres ventes aux enchères de fin d’année que nous avons remarquées, il semble y avoir de nombreuses bouteilles de millésimes plus récents qui offrent des opportunités de boire maintenant ou de les ajouter à sa cave et d’ouvrir dans un avenir proche. Mais avec n’importe quelle bouteille de vin, et en particulier une bouteille avec de nombreuses années à son actif (ou un bouchon, selon le cas), il est important de se rappeler, comme le chantaient les Eagles dans « Hotel California » il y a de nombreuses années, « Cela pourrait être le paradis, ou cela pourrait être l’enfer. Ou, comme Krebiehl nous l’a écrit : « Soit vous tirez, soit vous faites sauter le bouchon vers le paradis, ou vers un déception pathétique. Mieux vaut avoir quelques bouteilles en réserve.