La cave À l’intérieur d’une cave élaborant un cabernet sauvignon stellaire

Cette histoire est tirée d’un épisode de « Les dossiers Oeno » notre newsletter hebdomadaire d’initiés sur le monde du bon vin. 

Dans la région voisine de Napa, au sud, la Silicon Valley a depuis longtemps adopté le romantisme des start-ups prenant vie dans les garages. Bien sûr, même l’un des exemples les plus célèbres, Apple, est un peu un mythe, puisque le travail réel de construction de l’entreprise n’a jamais vraiment eu lieu là où les voitures appartenaient, a finalement admis le cofondateur Steve Wozniak. Cependant, pour Merus, vigneron de Napa Valley (du latin « pur et non dilué »), les humbles origines ne sont pas une histoire. Les fondateurs Mark Herold et Erika Gottl ont commencé à produire du vin dans le garage derrière leur maison du centre-ville de Napa, en lançant un Cabernet Sauvignon 1998 comme première sortie. Ils ont gagné du terrain et sont devenus des étoiles montantes dans la région. À tel point que Bill Foley a acheté la marque Merus en 2007 et l’a intégrée à sa collection. Aujourd’hui, cette « cave dans la cave » produit environ 10 000 bouteilles par an de certains des meilleurs cabernet sauvignon, encore méconnus, provenant de la Napa Valley.

L’une des premières tâches de Foley consistait à trouver un site viticole dans la Napa Valley digne de la qualité de Merus. Sa recherche du nouveau domicile de la marque l’a conduit au ranch Rossini, au pied de Howell Mountain. Fondée en 1891 par l’immigrant italo-suisse Carlo Rossini, l’exploitation de 62 acres date d’une période comprise entre 1881 et 1910 qui a vu un grand nombre de colons quitter l’Italie et la région italophone de la Suisse pour des pâturages plus verts et, dans de nombreux cas, vignobles des vallées de Napa et de Sonoma. Les quatre structures originales de la propriété, situées dans une zone officiellement désignée sous le nom de Belle Canyon, étaient un four en brique, une cave, une grange et un pont en bois pétrifié.

La famille a abandonné la production de vin lorsque la prohibition a anéanti leurs moyens de subsistance et, pendant 78 ans, le complexe abandonné est devenu connu sous le nom de Rossini Ranch Ghost Winery. La famille Venge a acheté la propriété en 1998 et a lancé un projet de rénovation de trois ans comprenant le creusement de 7 000 pieds carrés de grottes souterraines qui sont aujourd’hui utilisées comme salles d’élevage en barriques et pour des dégustations de vins. Fait intéressant, le deuxième projet de rénovation dirigé par Bill Foley a été dirigé par Gottl et son cabinet de design basé à Amsterdam. Et cette ancienne grange qui abritait des chevaux puis des vaches laitières il y a plus d’un siècle abrite désormais le luxueux salon moderne de Merus, où une dégustation de deux heures de six millésimes est disponible sur rendez-vous uniquement.

Peu de temps après que Foley ait acheté la marque, Herold a arrêté de produire le vin qu’il avait créé dans son garage. Pendant un certain temps, Paul Hobbs a été engagé comme vigneron consultant. Et en 2022, les règnes sont passés à Michael Beaulac, qui compte 30 ans d’expérience à son actif. Beaulac, directeur de la vinification de Foley-Johnson Winery à Rutherford, a assemblé les millésimes 2021 et 2022, et pour 2022, il a bouleversé l’approvisionnement, faisant passer Merus d’un vin Coombsville AVA d’un seul vignoble à un assemblage Napa Valley de Coombsville, Howell. Montagne, mont Veeder, district de Stags Leap et vignoble Stagecoach d’Atlas Peak. Lors de la sélection des fruits, Beaulac veut de la structure et du poids mais pas beaucoup de tanins et il recherche la couleur des baies. « L’une des choses les plus importantes pour faire du vin et trouver des vignobles est de rechercher les bons blocs qui peuvent fournir une structure et une couleur assortie », explique-t-il. Rapport Robb.

Une fois les fruits cueillis, Beaulac travaille avec des blocs et des parcelles plus petites, fermentant et vieillissant chaque lot individuellement, ce qui lui permet de les classer pour élaborer les vins les plus complexes. Après une première sélection des fruits à la vigne, les raisins sont également triés optiquement au chai, éliminant ainsi les baies indésirables. Ensuite, alors que la majeure partie du vin est fermentée en acier inoxydable, une partie est fermentée au puncheon en fûts de 500 litres avant d’être vieillie pendant 24 heures. mois en chêne français 100 pour cent neuf.

Bien que le Merus 2019 Cabernet Sauvignon qui vient de sortir ait été élaboré par son prédécesseur, Beaulac ne tarit pas d’éloges à son sujet. « Ce fut une année importante et audacieuse pour les vins », dit-il. « La qualité et le tonnage ont augmenté, sans véritables pics de chaleur. Le vin fait ainsi preuve d’une grande finesse et d’une grande complexité, avec une acidité légèrement inférieure à celle que l’on voit habituellement. Il dit que 2018 et 2019 ont été deux grands millésimes consécutifs, et pour ceux qui aiment conserver leur vin pour un vieillissement optimal, il déclare : « Merus a toujours été un grand vin avec l’idée de vieillir, donc 10 ans est une limite. estimation prudente. (Nous pensons que 15 à 20 ans, c’est plutôt ça !) Il est également un fan du 2013, qui, selon lui, se boit très bien en ce moment, soulignant : « Les tanins sont toujours présents mais arrondis et une bonne quantité de fruit est présente. cela se voit, même si la complexité est clairement là.

Merus 2019 Cabernet Sauvignon Napa Valley est élaboré avec l’ajout de 3 pour cent de Petit Verdot. Il présente des arômes de fruits noirs et de ronce du bois rehaussés par des notes de crème brûlée, de baie de genièvre et de mine de crayon. Les tanins luxueux offrent une toile de fond somptueuse aux saveurs de cassis, de prune violette, de chocolat noir et de lavande qui se fondent dans une finale douce et satisfaisante. Merus 2013 Cabernet Sauvignon Napa Valley (qui comprend 6 pour cent de Petit Verdot) a un nez de sureau, de mûre et de violette confite avec une pointe de charcuterie. Il se sent bien en bouche, offrant des tanins somptueux, une acidité bien intégrée et un magnifique mélange de saveurs de fruits et d’épices avec une note finale de feuille de tabac et une longueur en bouche persistante.